Vandstæren kendes let på den meget mørke sortbrune fjerdragt med det store hvide felt på brystet. Den er på trods af navnet ikke i familie med Stær, men på størrelse med Stæren. Dens bevægelser med gumpen minder meget om Gærdesmuitten. Vandstæren finder ofte sin føde under vandet, ved at foretage hurtige dyk fra vandløbets sten i vandkanten.